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2016年將會影響機器人技術的四大市場力量

瀏覽次數: 日期:2016-11-10

“什么時候我才能弄個機器人幫忙洗衣服呢?”
   
這是我最常被我的家人朋友問到的一個問題。他們并非IT行業從業者,想象力往往不受科技的實際發展情況束縛,不會考慮推動機器人發展的軟硬件實際發展水平。(順便說一句,要不了多久機器人就能幫我們刷碟子洗碗了。)
   
大多數人一直在等待這個變革的重要時刻來臨。近來,我做出了一個略有些冒險的承諾:這個時刻就快來臨了。
   
隨著2016年逐漸臨近,機器人技術已經做好了準備,正逐漸從工業用和軍用走向更加廣泛的市場應用領域,市面上出現了商用無人機、遠程臨場機器人、運輸機器人等各種機器人——當然啦,還有移動吸塵器。
   
但是,機器人是否已經做好了進入我們日常生活的準備?
   
吉爾·普拉特(GillPratt)是一位人工智能專家,他在美國國防高級研究計劃局(Defense Advanced Research Projects Agency,即DARPA)擔任程序經理,負責監管美國國防高級研究計劃局機械人挑戰賽(DARPARoboticsChallenge)。今年早些時候,他指出,機器人技術可能很快就會進入“寒武紀大爆發”時期。
   
“寒武紀大爆發”指的是大約五億年前的一段時期,當時世上動物的數量和種類急劇增多,使得這一時期成為了生物進化歷程中至關重要的一大節點。普拉特提出,科學技術的發展正在引發一場與之類似的機器人多樣化及應用高潮。
   
科學技術的發展突破以及探索發現是機器人在大眾市場取得成功的一大必要先導,而除此之外,還有一系列潛在的市場力量和趨勢有時也有些出人意料地創造了某些條件,推動了機器人技術的廣泛應用。
   
事實上,如今有四大關鍵的市場力量正在為那些專屬家庭洗衣機器人的出現開辟道路,而且這不過只是一個開始而已。
   
商用機器人硬件即將出現
   
近些年來,機器人硬件的造價成本一直在降低。但是最近,由于高質量低成本的傳感器、電子產品以及消費電子產品通訊系統的出現,大部分機器人制造所需的材料如今已經可以在市場上以商品定價買到了。移動機器人硬件已經商品化了。
   
遠程臨場機器人、真空清潔機器人、無人機/UAV、水下運輸工具,以及汽車的進階版人類運輸移動機器人……我們可以在各色機器人身上看到這點。
   
而這一現狀所引發的一大可以預見的后果就是,基于移動機器人技術創建的新興公司數量將會迅速增加。如今許多無人機公司都瞄準了農業領域——這一領域中有許多新興公司采取了基于建設和采礦的商業模型。而運輸機器人甚至還沒有出現在這一領域。
   
就像1980年代的電腦產業一樣,由于可以獲得的低價硬件的出現,一大批企業家只需在硬件上投入有限的資金和風險,便可以探索各種應用機器人技術的新方式了。
   
硬件的商品化范圍如今已經觸及了機械手臂。過去十年來,機械手臂的造價成本出現了大幅下降,在某些應用領域其造價成本甚至降低了50%乃至更多。今年早些時候,兩款工業用機械手臂問世,并參加了造價最低機械手臂比賽。這兩款機械手臂分別為Universal Robotics公司的UR3機械手臂(23,000美元)和Rethink Robotics公司的Sawyer機械手臂(29,000美元)。
   
如果機器人要進一步進入生產制造業,那么其造價成本就還需要進一步大幅降低——工業用高質量機械手臂的理想定價為5,000美元及以下。對生產制造商而言,5,000美元是他們所能接受的最高價格,如果機械手臂的價格能降到這個水平,那么我們就會看到對機械手臂的全新應用大量廣泛地涌現出來。
   
機器人不會取代勞動者,它們只會填補勞動力缺口
   
科學技術正在做著過去通常由人處理的種種事務。盡管現在看來似乎大多數人都想要個家庭洗衣機器人,但是這一現狀仍然引發了人們的擔憂,比如說人們常常會提到,他們擔心工廠勞工會被機器人所取代。然而事實上,如今許多生產制造商正面臨著大量勞工流失的問題,與此同時,人們還向他們施加了越來越大的壓力,要求他們改善危險的工作環境。由于世界人口的老齡化,以及文化觀念的轉變,生產制造商還面臨著想要在工廠工作的人數量逐漸減少這一問題。
   
農業領域也存在著相同的狀況。隨著生活質量的提升,累人的農作物收割工作吸引力下降,全球各地的農場都掙扎于勞工流失率高且勞動儲備不斷減少的問題。幾乎每一種服務性行業——包括快餐業、酒店業,以及養老服務業——現在都開始尋找機會,想要利用機器人解決勞動力問題,為顧客創造更多的價值。
   
生產制造業從根本上來說是一種服務型行業(人為人制造東西)。而我們有時會忽視這一事實。從這個角度來說,生產制造業正在引領下一場機器人發展潮流。然而,第一波生產制造業機器人卻被關在了籠子里,如今生產制造業及物流業的需求推動了機器人解決方案的發展,機器人解決方案正在逐漸形成一種技術基礎,支持機器人技術應用于更加廣泛的服務性行業。
   
我不是一名經濟學家,但是我認為勞動力缺失以及世界人口老齡化問題的出現,將會成為兩大決定性趨勢,這兩大趨勢最終將把機器人技術遺留在生產制造業領域以外的力量帶回來。
   
機器人現在正被要求模仿人類的靈巧機敏
   
最早的機器人應用始于工業領域。而在工業領域,快速、準時和重復操作是非常重要的三大因素。機器人需要模仿人類靈巧機敏的操作能力(甚至其靈巧機敏的程度需要更勝一籌),而生產制造業和醫療機構以外的領域卻缺乏這一能力。現在有不少移動機器人解決方案和新興遠程臨場平臺(幾千美元就能用一次),但是它們全都缺乏操作能力。
   
如今,除了降低機械手臂的造價成本以外,生產制造業還在機器人硬件和軟件上投入了資金,增強機器人的能力,讓他們得以完成需要靈敏性的工作——尤其是那些只有人類能做的工作。
   
一個眾所周知的最好例子就是亞馬遜的Amazon Challenge活動。Amazon Challenge活動懸賞了大筆資金,希望能找到團隊解決機器人單件物品分揀問題,讓機器人得以從一個隨機放置了許多物品的容器中取出某個特定物品。
   
    第一階段的AmazonChallenge活動取得了一定的成功。人們期望接下來幾個階段的AmazonChallenge活動能夠取得更大的進展。一旦機器人擁有了為大型倉儲公司單獨分揀打包顧客訂購的商品的能力,那么讓他們幫你撿起每一只盤子或玩具也就指日可待了。
   
    和機器人技術相關的初創公司將會急劇增多
   
    我們知道,從歷史上來看,小型企業催生了市場上科學技術的結構性轉變。如今,立足于機器人技術的新興公司的實際數量目前還相對較少。而隨著機器人平臺(包括移動機器人平臺和操作機器人平臺)成本的持續下降,立足于機器人技術的初創公司數量將會迅速增多。
   
    在這些初創公司中,將會出現能夠帶領公司進入更廣泛的機器人技術應用領域的企業家。最終,機器人的成功將是各位有識之士的深刻見解的成果,某一項技術創新對此作出的貢獻則要小得多。
   
    那么,現在再讓我們回到家用洗衣機器人的問題上來。雖然我可能會因為在機器人領域投入了太多而無法保持不偏不倚的態度,但是我在這篇文章中所強調的市場趨勢卻是真實的:現實世界的人們正在對現實世界的機器人硬件產生影響,這一切都發生在市場中,而非學術研究實驗室中。
   
    目前生產制造業所面臨的重大勞動力缺失問題的解決方法,以及消費級別移動和操作機器人平臺的出現,恰和各服務性行業對于解決更廣泛的勞動力缺失問題的需求相吻合。最終這將會促使企業家做出反應,致使許多全新的機器人公司出現,帶來不止一個面向消費者的洗衣機器人。或者,至少我希望是這樣——我保證。

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